La experiencia y la disponibilidad de grandes capitales de la industria petrolera global contribuirían de manera decisiva a acelerar y hacer más económica la transición energética, esto según un nuevo informe de la Agencia Internacional de Energía (IEA) cuya publicación fue programada para coincidir con el Foro Económico Mundial en Davos 2020.

Para todos los fines de la transición energética, las principales compañías mundiales de petróleo y gas invirtieron sólo US$ 2,100 millones en proyectos solares, eólicos, biocombustibles y de captura de carbono el año pasado, lo que equivale a apenas el 0.8% de sus gastos de capital globales, según la IEA.

Las inversiones en negocios con bajas emisiones de carbono representan menos del 1% del gasto de capital 

Hasta ahora, la inversión de empresas de petróleo y gas fuera de sus áreas de negocio principales ha sido menos del 1% del gasto total de capital. Por el momento, hay pocas señales de un cambio importante en el gasto de inversión de la empresa.

Para aquellas empresas que buscan diversificar sus operaciones energéticas, la redistribución de capital hacia negocios con bajas emisiones de carbono requiere oportunidades de inversión atractivas en los nuevos mercados energéticos, así como nuevas capacidades dentro de las empresas.

Tal como están las cosas, las empresas individuales líderes gastan alrededor del 5% promedio en proyectos fuera de sus negocio medular, con los mayores gastos en energía solar fotovoltaica y eólica.

Algunas compañías de petróleo y gas también se han trasladado a nuevas áreas mediante la adquisición de negocios existentes no medulares, por ejemplo en la distribución de electricidad, la carga de vehículos eléctricos y las baterías, al tiempo que intensifican la actividad de investigación y desarrollo.

Se necesitaría un cambio mucho más significativo en la asignación global de capital para acelerar las transiciones energéticas.

Inversiones de capital de las grandes compañías de petroleo en nuevos proyectos fuera de su negocio medular

Figura 1. Inversiones de capital de las grandes compañías de petroleo en nuevos proyectos fuera de su negocio medular

La electricidad no puede ser el único vector de transformación del sector energético 

El compromiso de las compañías de petróleo y gas de proporcionar combustibles limpios a los consumidores del mundo es fundamental para las perspectivas de reducir las emisiones.

La participación del 20 % de la electricidad en el consumo final mundial está creciendo, pero la electricidad no puede llevar a cabo transiciones energéticas por sí sola en un contexto de creciente demanda de servicios energéticos.

Reducir las emisiones de las operaciones básicas de petróleo y gas es un paso clave para ayudar a los países a obtener beneficios medioambientales mediante el uso de combustibles con menos consumo de emisiones.

Sin embargo, también es vital que las empresas intensifiquen la inversión en hidrógeno con bajo contenido de carbono, biometano y biocombustibles avanzados, ya que estos pueden ofrecer los beneficios del sistema energético de los hidrocarburos sin emisiones netas de carbono.

Dentro de diez años, estos combustibles bajos en carbono tendrían que representar alrededor del 15% de la inversión total en suministro de combustible.

La industria del petróleo será fundamental para que las tecnologías de energía limpia intensivas en capital alcancen la madurez 

La industria del petróleo y el gas será fundamental para que algunas tecnologías clave de energía limpia que consumen mucho capital alcancen la madurez. Los recursos y las competencias de la industria pueden desempeñar un papel central para ayudar a hacer frente a las emisiones de algunos de los sectores más difíciles de reducir.

Esto incluye el desarrollo de mecanismos de Captura, Almacenamiento y Uso de carbono (CCUS), el hidrógeno bajo en carbono, los biocombustibles y la energía eólica offshore. Escalar estas tecnologías y reducir sus costos dependerá de las capacidades de ingeniería y gestión de proyectos a gran escala, cualidades que se adaptan bien a las de las grandes compañías de petróleo y gas.

Para el CCUS, tres cuartas partes del CO2 capturado hoy en instalaciones a gran escala proviene de operaciones de petróleo y gas, y la industria representa más de un tercio del gasto total en proyectos CCUS.

Si la industria puede asociarse con gobiernos y otras partes interesadas para crear modelos de negocio viables para la inversión a gran escala, esto podría proporcionar un impulso importante a la implementación.

Inversiones de capital globales en proyectos específicos de tecnología de bajo carbono (2015 – 2018)

Figura 2. Inversiones de capital globales en proyectos específicos de tecnología de bajo carbono (2015 – 2018)

Un cambio de visión de «petróleo y gas» a «energía» permitiría sacar a las empresas de su zona de confort, pero proporciona una manera de gestionar los riesgos de transición.

Algunas grandes compañías de petróleo y gas están listas para cambiar a las empresas de tener una visión de negocio de empresa de «energía» que suministran una amplia gama de combustibles, electricidad y otros servicios de energía a los consumidores.

Esto significa pasar a sectores, en particular la electricidad, donde ya existe una amplia gama de actores especializados y donde las características financieras y la escala de la mayoría de las oportunidades de inversión en carbono son (con la excepción parcial de la eólica offshore) una extensión de los proyectos tradicionales de petróleo y gas.

La electricidad proporciona oportunidades de crecimiento a largo plazo, dado que supera al petróleo en transiciones energéticas aceleradas como el principal elemento del gasto de los consumidores en energía. También abre la puerta a reducciones más grandes y más amplias en las emisiones de la empresa, aliviando las presiones sociales en el camino, aunque los inversores observarán cuidadosamente la capacidad de la industria para equilibrar la diversificación con los rendimientos y dividendos esperados.

La “amenaza dual” para la industria del petróleo y gas 

El informe de la IEA hace eco del llamado reciente de la Autoridad de Petróleo y Gas del Reino Unido para que la industria acelere su transición o corra el riesgo de perder su «licencia social». De acuerdo a la IEA, la industria petrolera enfrenta «amenazas gemelas» en forma de presión financiera y erosión de la aceptabilidad social.

Ya hay signos de ambas amenazas, ya sea en los mercados financieros o en la antipatía reflexiva hacia los combustibles fósiles que es cada vez más visible en el debate público, al menos en partes de Europa y América del Norte.

El primer paso debe ser reducir drásticamente las emisiones operacionales, según el informe, especialmente por fugas y quemaduras de metano. Pero también debe ocurrir una mayor participación en proyectos con bajas emisiones de carbono.

Las grandes petroleras europeas lideran el camino 

No todas las compañías petroleras avanzan al mismo ritmo hacia la descarbonización. Las compañías petroleras nacionales, entre ellas Saudi Aramco y China National Petroleum Corporation, así como algunas que son propiedad de inversores, como ExxonMobil, han tardado en adoptar la descarbonización.

En contraste, Shell, un líder relativo, se ha comprometido a gastar de US$ 2 mil millones a US$ 3 mil millones al año desde 2021 en adelante, en comparación con sus US$ 1 mil millones a US$ 2 mil millones en la actualidad.

Cuando se trata de proyectos de energías renovables, la energía solar es ahora el mayor receptor de inversión en petróleo y gas, con US$ 1,100 millones el año pasado.

La petrolera francesa Total y su socio de riesgo compartido Marubeni surgieron como los ganadores en la licitación de un proyecto solar de 800 megavatios en Qatar. Total tendrá una participación del 19.6 % en el proyecto de US$ 500 millones.

Mientras tanto, BP ahora es un socio de 50-50 en el desarrollador solar Lightsource BP, que está en camino de desarrollar 10 gigavatios de energía solar para fines de 2023.

La empresa Eni de Italia tiene una asociación solar de Estados Unidos con Falck Renewables y también está trabajando en proyectos solares en Australia, Kazajstán, Túnez, Angola y más.

Shell y Equinor han realizado importantes inversiones en energía eólica marina y tienen más proyectos en proyecto. El par también ha avanzado en la tecnología y el desarrollo de la energía eólica marina flotante. Los proyectos de aguas profundas se prestarán a la experiencia técnica y de ingeniería de la industria del petróleo y el gas.

Europa ha visto más progreso y una mayor variedad de inversiones bajas en carbono de las compañías petroleras en comparación con otras partes del mundo, dice la IEA.

Las Compañías Nacionales se enfrentan a algunos desafíos particulares, al igual que sus gobiernos 

Las Compañías Nacionales de Petróleo (National Oil Companies – NOC) se enfrentan a algunos desafíos particulares, al igual que sus gobiernos anfitriones. Hay mucho en juego para las NOC que se encargan de la administración de los recursos nacionales de hidrocarburos, y para sus gobiernos y sociedades que a menudo dependen en gran medida de los ingresos petroleros asociados.

El cambio de la dinámica energética ha llevado a varios países a renovar su compromiso de reforma y a diversificar sus economías; cambios fundamentales en el modelo de desarrollo en muchos de los principales titulares de recursos parecen inevitables.

Las NOC pueden proporcionar elementos importantes de estabilidad para las economías durante este proceso, si están operando de manera eficaz y alerta a los riesgos y oportunidades. Algunos de los principales NOC están intensificando los esfuerzos de investigación dirigidos a modelos de desarrollo de recursos que son compatibles con la descarbonización profunda.

Sin la industria del petróleo y el gas, la transformación del sector energético será más difícil y más costosa 

La transformación del sector energético puede ocurrir sin la industria del petróleo y el gas, pero sería más difícil y más costosa. Las compañías de petróleo y gas necesitan aclarar las implicaciones de las transiciones energéticas para sus operaciones y modelos de negocio, y explicar las contribuciones que pueden hacer para acelerar el ritmo del cambio. Este proceso ha comenzado y los compromisos de la empresa para reducir las emisiones o intensidades de emisiones son cada vez más comunes.

Sin embargo, la industria puede hacer mucho más para responder a la amenaza del cambio climático. Independientemente de la vía que siga el mundo, los impactos climáticos serán más visibles y severos en los próximos años, aumentando la presión sobre todos los elementos de la sociedad para encontrar soluciones. Estas soluciones no se pueden encontrar dentro del paradigma actual del petróleo y el gas.

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